布兰森要靠边站?贝索斯、马斯克才是亿万富翁太空竞赛终极对决者

36氪的朋友们2021-07-26
“贝索斯不需要击败马斯克,而是要击败洛克希德·马丁公司和波音公司。世界首富和第三大富豪同时将目光瞄准太空,将产生非同寻常的影响。”

即使觉得自己被竞争对手、太空企业家埃隆 马斯克(Elon Musk)和理查德 布兰森爵士(Sir Richard Branson)抢了风头,亚马逊创始人杰夫 贝索斯(Jeff Bezos)也不会表现出来。直到最近,他乘坐旗下私人太空公司蓝色起源(Blue Origin)的飞船首次前往太空边缘旅行,其心情显然格外激动。

蓝色起源首次载人飞行四名乘客,从左到右分别为奥利弗·达门、马克·贝索斯、杰夫·贝索斯以及沃利·芬克

贝索斯搭乘新谢泼德号飞船完成了10分钟的载人太空飞行任务,之后举行了盛大的庆祝仪式。在和其他三名同伴的飞行服被佩戴上宇航员徽章之后,满脸笑容的贝索斯将1亿美元的支票交给了两位名人,让他们捐给自己选择的慈善机构。这显然是对外界批评贝索斯“奢华太空旅行”做出的回应。

蓝色起源的“亮相派对”突显了贝索斯认为弥补失去的时间是多么重要。贝索斯在进入太空方面被布兰森击败,后者上周乘坐维珍银河(Virgin Galaxy)的飞船进入美国认为的太空边缘。对于善于巧妙营销的维珍银河来说,这带来了重要的宣传优势,并引起了贝索斯旗下太空公司的不满。该公司指出,维珍银河飞船根本未达到国际公认的标准高度。

与这两家公司相比,马斯克旗下SpaceX已经遥遥领先,去年将宇航员送到国际空间站,并计划在2023年进行绕月旅行。X Prize的创始人彼得·迪亚曼迪斯(Peter Diamandis)表示,马斯克正在做的事情比蓝色起源本周的太空旅行困难50倍左右。20多年前,X Prize帮助启动了商业太空产业。

维珍银河与蓝色起源飞船对比

然而,经过21年的努力,蓝色起源最新的飞行终于成为贝索斯收获回报的时刻。六年前,蓝色起源似乎在至少一个部门领先于SpaceX,其成功着陆并重复使用了一枚火箭。从那时起,该公司实现下个里程碑的时间似乎就开始拖延。美国宇航局(NASA)前白宫联络人格雷格·奥特里(Greg Autry)说:“他行动迟缓,业内每个人都知道这一点。”

奥特里说,蓝色起源的漫长路线图反映出,与SpaceX凭直觉行事的风格相比,它“更有计划、更谨慎”。这一做法带来了一个高度可靠的太空项目,尽管代价是落后了其主要竞争对手几年时间。他补充说,其较慢的速度似乎也反映出该公司在传统航空航天行业的领导地位,与以勤奋著称的马斯克在SpaceX组建的更多元化团队形成了鲜明对比。

新谢泼德号可重复使用火箭降落在美国得克萨斯州范霍恩附近

尽管有所延误,但最新飞行终于为蓝色起源打开了一条前进的道路。它成为首家搭载付费乘客飞行的纯商业太空公司,今年计划再进行两次飞行。出售六人太空舱的座位应该会为公司带来额外的收入,到目前为止,该公司完全依赖贝索斯的个人财富支持运营。

亚轨道太空旅游的开放,以及在零重力状态下宝贵的几分钟体验,引发了两种截然不同风格之间的竞争。维珍银河由前迪士尼高管迈克尔·科拉齐尔(Michael Colglzier)经营,多年来始终围绕其短暂飞行编织了一个谨慎的故事,将其未来“宇航员”塑造成太空冒险的参与者。

在上周接受采访时,科拉齐尔阐述了他对该公司的计划,听起来完全像是一位经验丰富的主题公园老板的规划。他说:“最终,你会带着一段记忆回来,而这段记忆必须是非常深刻,以至于你将在你的余生中每天分享它。”在谈到维珍银河的空中火箭发射模式时,他补充道:“它很优雅,很漂亮,有点儿像在地球上空的太空中跳芭蕾舞。”

相比之下,蓝色起源选择了一种更坚韧不拔的太空探索美学。贝索斯放弃了之前在蓝色起源亮相时穿的皮夹克和飞行员墨镜,戴上了一顶破旧的牛仔帽,穿过铁架爬进他的太空舱。

蓝色起源公司的所有平民宇航员准备登机

贝索斯等人搭乘飞船上升到107公里的高度,比国际公认的太空边界高出7公里。与布兰森旗下公司精心打磨的营销信息形成鲜明对比的是,贝索斯几乎对他的公司现在试图向富有未来宇航员推销的那种太空旅行不屑一顾。

在谈到蓝色起源将付费乘客送往太空边缘时,贝索斯表示:“这样做的全部目的就是为了练习。事实是,我们选择的架构和技术对于亚轨道旅游任务来说完全是大材小用。”相反,他的目光放在了更大目标上:将火箭送入轨道,与SpaceX在11年前首次实现的壮举相媲美。

奥特里说,蓝色起源至少为其超越亚轨道飞行的更大雄心奠定了坚实的技术基础。这些措施包括使用液氢和液氧为火箭提供动力,这是一种难以处理的燃料,将非常适合更雄心勃勃的发射。许多太空专家认为,现在很大程度上取决于两个不可估量的因素:贝索斯准备投入多少时间和多少资金到其太空公司中。

X Prize创始人迪亚曼迪斯说,其他人几乎没有机会赶上SpaceX,但贝索斯的个人财富使蓝色起源成为强有力的竞争者。他说:“贝索斯不需要击败马斯克,而是要击败洛克希德·马丁公司和波音公司。世界首富和第三大富豪同时将目光瞄准太空,将产生非同寻常的影响。”

贝索斯始终对自己在蓝色起源上投入了多少钱保持沉默,只是三年前有一次评论称,他每年花费超过10亿美元。据估计,SpaceX自成立以来已经筹集了近70亿美元资金,并从繁忙的轨道发射计划中获得了可观的现金收入。这位亚马逊创始人本周还发出了相互矛盾的信息,即太空探索在他的未来目标中将扮演多重要的角色。离开亚马逊两周后,他说蓝色起源将是他现在要做的两件事之一。但他很快又说,他预计还会找到其他新的项目来让自己忙起来。

本文来自“腾讯科技”,审校:金鹿,36氪经授权发布。

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