太空互联网竞赛升温,多家公司向FCC申请共发射3.8万颗卫星

36氪的朋友们·2021-11-08 08:57
在新兴的太空宽带互联网产业中,FCC已经习惯了这种空间地盘之争。

近日,多家太空公司向美国联邦通信委员会(FCC)提交申请,要求新建或扩建太空卫星互联网,要求该监管机构总共批准发射近3.8万颗卫星。

亚马逊、Astra、波音、Inmarsat、Intelsat、Hughes Network、OneWeb、SpinLaunch以及Telesat等公司都在向FCC申请V波段频段,这些公司希望利用该频段从太空提供全球宽带服务。

FCC对使用V波段申请最新一轮处理的最后期限是周四午夜,这推动了相关申请的大量涌入。

专注于卫星通信领域研究和投资的Quilty Analytics公司创始人克里斯 奎尔蒂(Chris Quilty)表示:“这就像是太空圈地大战。构建近地轨道宽带系统最困难的方面就是获取频谱,而不是建造和发射卫星。每个未来想要进军太空互联网领域的公司,现在都在尝试在这个目前的无主之地抢占一席之地。”

值得注意的是,提交申请的企业背景和现有计划多种多样。

亚马逊正致力于建立由3236颗卫星组成的初始太空互联网,名为“柯伊伯项目”(Project Kuiper)。Astra是火箭制造商,此前曾宣布计划开始建造卫星。本周早些时候,波音获得了FCC授权,可以构建拥有147颗卫星的太空互联网。英国所有的OneWeb最初计划部署648颗卫星,现在已经发射了近半卫星。加拿大运营商Telesat正在研究构建由298颗卫星组成的Lightspeed网络。SpinLaunch专注于建立替代发射系统,而Inmarsat、Intelsat和Hughes Network都有现成的卫星通信网络。

在最新一轮申请中,这些公司都大幅增加了卫星部署的计划规模。例如亚马逊向FCC申请增加部署4538颗卫星,使得柯伊伯项目的卫星总数达到7774颗。除此之外,阿斯特拉(13620颗)、波音(5789颗)、OneWeb(6372颗)都给出了惊人的数字,还有多家初创公司也提交了部署数百至上千颗卫星的申请,包括Inmarsat (198颗)、Intelsat (216颗)、Hughes Network(1440颗)、SpinLaunch (1190颗)、Telesat (1373颗)。

埃隆·马斯克(Elon Musk)旗下SpaceX已经部署了1740颗星链宽带卫星,但它并未在最近的一批申请公司之列。FCC此前授权SpaceX发射约7500颗V波段星链卫星,该公司正计划在其“Gen2”系统中发射近3万颗卫星。

为何公司扎堆儿提交申请

目前还不清楚FCC如何回应大量的申请,以及哪些申请获得了继续推进的授权。专门为电信和卫星行业公司估值提供咨询服务的Summit Ridge Group总裁阿蒙德·穆西(Armand Musey)说,这些公司的动机相似。

穆西表示:“每家公司都想在这个领域押注,一个办法是申请构建太空互联网,然后沿着这条道路推进,他们最终将弄清楚自己到底想要如何实施这样的计划,或者他们是否想要对他们最初的申请提出更改。但如果你在申请过程中没有据理力争,可能就等于放弃了参与的资格。”

此外,穆西说,FCC在这方面的历史角色是分析申请人是否正确提交了申请,而不是“根据评估商业计划做出判断”。

近地轨道卫星数量的潜在增加带来的一个主要问题是碰撞危险增加,并会产生新的太空碎片。这些公司的提议包括配置机动系统和利用大气层烧毁所有报废的卫星,以此作为应对风险的一种方法。这些建议还包括将卫星部署在更广泛的海拔范围,从距地球600公里到1万公里甚至更高的地方。

穆西说:“太空碎片是航天业中越来越重要的问题之一。如果太空中有太多卫星,它们开始相互碰撞,就会产生连锁反应,有时被称为‘凯斯勒综合症’。人们担心所有这些卫星带来的生存威胁,除了各国政府之外,并没有真正的权威机构来监督和确保卫星以负责任的方式发射。”

V频段挑战

卫星通信系统传统上专注于较低频段的频谱,如C波段,但越来越多地转向较高但更难利用的频段,如ka波段、ku波段和现在的V波段。穆西说:“使用V波段更加困难,但实际上可以获得更多带宽和更多吞吐量,使用V波段的技术正变得越来越可行。”

穆西还称,这种商业模式“仍在推测中”,市场焦点、潜在的宽带速度和更多的细节将反映在“各种各样的不同建议”中。目前,V波段“基本上是一种你可以通过交易获得业务的资产。”

奎尔蒂表示,利用V波段也存在物理方面的限制。他说:“频段越高,你就越容易受到恶劣天气和其他问题的影响。”

这意味着,企业需要更好的天线、更强大的卫星和改进的处理算法,使V波段能够为消费者提供服务。然而,企业已经克服了技术障碍,这增加了V波段的潜在用途。

穆西说:“无线通信的整个历史,无论是卫星还是地面通信,都是随着时间的推移缓慢向更高频段迁移的。问题是:什么时候才能把价格降到商业上可行的水平?”

对于那些想要建造V波段卫星和地面系统的公司来说,缺乏强大的供应链是另一个挑战。奎尔蒂说:“开发这类技术成本很高,还处于初级阶段,而且供应来源有限。我认为,试图自己制造这些组件的公司将会遇到重大的工程挑战。”

对抗星链主导地位

未来几年,近地轨道将变得更加拥挤,因为越来越多的太空公司希望部署卫星太空互联网,与SpaceX的星链竞争。比如最近提交申请的Astra,该公司计划部署由13600多颗卫星组成的太空网络,将提供全球宽带互联网服务。该项目在建成后将是SpaceX最终星链网络的四分之一大小。

Astra于今年7月在纳斯达克上市,该公司在向FCC提交的申请中表示:“通过最近IPO获得的融资使其为开发这个项目做好了准备。”与SpaceX一样,Astra计划在内部制造卫星,然后用该公司自己的火箭发射,每枚火箭至少发射两颗卫星。然而,考虑到Astra的火箭开发仍处于早期阶段,有效载荷的大小可能会更快地增加,该公司愿意部分或全部利用第三方发射供应商进行部署。

Astra的近期目标是用其Rocket 3.3火箭进入轨道。在该公司的最新尝试中,编号为LV0006的测试火箭在发射几秒后由于发动机异常关闭而意外地滑落。下次发射机会将从11月8日开始,持续到11月14日。除了Astra,亚马逊、波音、Inmarsat、Intelsat、Hughes Network、OneWeb、SpinLaunch以及Telesat等公司也提交了类似申请。

周三,FCC已经向波音颁发了建造太空卫星互联网的许可证,为这家航空巨头在巨型太空互联网领域与SpaceX竞争扫清了道路。波音最初的计划是在近地轨道上部署147颗卫星。与此同时,FCC还驳回了SpaceX的抗议,即波音的为网络将对星链造成干扰。FCC表示:“SpaceX在这个问题上没有提供任何依据,以保证偏离已经建立的框架,以解决对NGSO(非地球静止卫星轨道)系统之间的干扰的担忧。”

就像Astra和其他新申请的公司一样,波音计划在V波段上运行卫星。星链目前在Ka、ku波段上运行,但随着其下一批卫星进入V波段,因此引发了争议。

在新兴的太空宽带互联网产业中,FCC已经习惯了这种空间地盘之争。SpaceX的星链和亚马逊的柯伊伯项目都向FCC提出了多项投诉,抗议对方的卫星部署计划。在周四发布的文件中,FCC表示,所有运营商必须“在通用授权频率的使用上进行协调”。

本文来自腾讯科技,审校:金鹿,36氪经授权发布。

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