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SpaceX投资人:除了载人航天,创业公司在经济低潮期还有很多机会 | 超级观点

黄臻曜 · 2020-06-06
下一个科技创新趋势正在到来,我们称之为智能时代。

带着观点看商业。超级观点,来自新商业践行者的前沿观察。

口述 | 特约观察员 张璐 Fusion Fund创始和管理合伙人、硅谷知名投资人

编辑 | 黄臻曜

特约观察员 张璐

美东时间5月30日下午, SpaceX的载人龙飞船搭载猎鹰9号火箭(Falcon 9)从佛罗里达州肯尼迪航天中心成功完成发射。世界上第一次,一家民营太空公司实现了载人航天飞行。

同时,在刚刚过去的周三(6月3日)晚上,SpaceX又发射了新一批60颗卫星,并成功完成部署,进一步推进星链计划(Starlink)。到目前为止,SpaceX已布局482 颗在轨工作的星链卫星,今年计划每两周发射一次,开启获准发射的 1.2 万颗卫星中的第一阶段,完成近1500颗的布局,正式推动太空互联网项目,预计在今年年底完成整个北美的覆盖。

SpaceX的一系列成功发射,标志着人类航天史上一个全新时代的开启。可以通过资本支持和见证这样的历史时刻,也是我作为硅谷科技投资人最幸福和兴奋的地方,通过科技投资“改变世界的同时创造财富,但最重要的还是改变世界”。

科技创新公司将引领更多航天领域

Elon Musk不一定是个合格的上市公司CEO,但他绝对是一个真正的梦想家,而且具备非常强的执行力。从电动汽车,到商业航天,再到星链未来网络,他总能够以一己之力挑战传统,推动整个领域的技术创新,追逐着人类的梦想,激励所有人一起“Open your eyes, look up to the skies”.

Elon Musk的置顶推特

这次成功发射后,SpaceX打破了航空领域以国家力量为主的局面,开启了未来的宇宙航行商业化之路,也让大家看到了民营商业公司在技术创新、运行效率和成本控制等方面的巨大优势。

最早NASA在做航天探索时,有一条内部的准则:失败是不被接受的。但是对商业公司来说,进行科技的创新探索往往要不断的试错,经历整个创新周期,最终才能探索出正确道路,而企业的统筹能力和风险控制至关重要。

除此之外,商业公司更重视成本和可持续性发展的商业模式。这也就意味着,除了发射成功,SpaceX还需要进行更多的技术创新去专注于成本控制,包括各类回收技术,这样才能更好地降低技术成本、发射成本,形成更加优势的战略技术选择。这都是商业公司天然的特性。

除了火箭发射、载人太空飞船之外,未来还会有更多的航天领域会由科技创新公司引领发展。目前来看,市场上有超过430家太空相关的创业企业拿到了超过200亿美金的融资,涉及领域从卫星供电的物联网网络到行星采矿,应有尽有。

而对于中国的航空航天领域来说,机会还有很多。SpaceX给了一个非常好的范例,民营公司如何和政府进行合作,可以优势互补,进行更快的技术开发。中国的商业航天的的趋势刚刚起步,潜力巨大。同时还没有出现像SpaceX这样已经成熟的企业,所以仍有很大的发展空间。

人类正在进入由新兴技术驱动的智能时代

航天行业在美国也是过去10多年才开始向民营企业开放,SpaceX这样的民营机构和个人机构、私有公司开始能够踏足这个行业,也是因为新技术的发展让航天科技的进入门槛在降低,让一个重资产、大投入、试错成本高的产业开始悄然发生变化。

其中一项重要的新技术是3D金属打印。通过金属打印,可以形成部件的一体化,这个特性对于航天科技格外重要,因为无论再精密的器械合到一起时,总会有肉眼不可见的校准层面上的问题。这个小小的校准问题,在发射的过程中,在外太空这种极端的环境下,都可以被无限放大,造成危险。

而3D金属打印技术现在已能基本消除打印过程中的杂质和气泡,适应不同的新型材料,打印速度也在快速提升,解决了校准问题和材料缺陷问题。

举个例子,假如要制作一个火箭的涡轮,原本可能要三个零件组装到一起,但现在通过3D金属打印,我们可以把三个零件打印成一件。一体打印后它们就是一个完整的金属零件,发生故障的可能性大幅度降低,同时可以很好地控制打印过程,去除材料内的气泡和杂质,最终零件强度也会更好。

另一方面,随着过去几年技术的成熟和效能的提高,3D金属打印的成本也在降低,和传统工业生产的开模流程相比,更加灵活。除了航天科技,很多其他领域也在快速应用3D金属打印技术,包括医疗和高端制造。

而2020年也是一个科技创新的特殊节点。很多具有强烈科幻感的前沿技术,已经进入了商业化落地的阶段,从基础技术创新,来到了技术应用创新的阶段。

之前我常提到,科技创新是以一个周期的形式去发生的,最开始是基础技术创新;接着是技术应用创新,把技术植入到各种各样的应用场景和行业中;最后,技术应用势必会导致商业模式创新,通过效能提升把把原有的行业引领者打下神坛。

过去十年,我们经历了一个基于互联网的科技创新潮,从最早的互联网的基础创新再到应用创新,这是一个完整的创新周期。

然而在互联网基础上的商业模式创新可以说是已经过了井喷期,下一个科技创新趋势正在到来,我们称之为智能时代——由各类新兴技术驱动的一个智能时代。

除了航天科技以外,智能时代还包括以软硬件整合为基础,数据和AI作为使用工具的各类应用,包括人机互联,柔性电路/软体机器人,边缘计算驱动的网络技术升级,下一代信息载体技术,生物信息学等新兴技术。

纳米机器人技术是实现人机互联的关键技术之一,将我们人的大脑和机器的大脑去进行整合,甚至在未来形成超脑。美国国防部重点投资的硅谷企业Paradromics就开发了由纳米纤维所驱动的纳米机器人。

当纳米机器人植入大脑之后,可以去重建脑神经递质的传递、修复脑功能、治疗脑损伤。对于帕金森这类脑神经疾病,无论是用药物治疗,或者用神经元去刺激,都很难让脑神经递质重建它的传递,但是Paradromics做的纳米机器人,就像心脏搭桥的概念一样,用纳米纤维重建脑神经递质的传递,来部分修复脑损伤。甚至未来如果在正常人身上应用,不仅可以让我们和机器互联,也可以帮助人类进一步加强脑功能。在我们走向人类超脑之前,纳米机器人已经可以在这个领域有很好的应用了。

再比如柔性电路(flexible electronics),无论是对于现有的电子产品,还是未来我们和世界交互的方式,都会带来巨大的改变——在我们上一代的科技创新中我们用手指尖作为和世界交互信息的一个媒介,去触屏、去感应世界,然后去获得信息。但是如果柔性电路、人工皮肤大规模推开应用,我们的身体上各个地方都可以变成和世界交互的界面,同时还可以获得进一步的延伸,更进一步的就是人体外骨骼的一个形态的改变,从硬体变成贴合身体的材料,比如像钢铁侠在《复仇者联盟》中机械战甲的演变。未来可能会有的应用是软体机器人,去完成心脏手术,或者替代人手去采摘草莓、蓝莓等易碎的瓜果蔬菜,这些都是人工皮肤软体机器人给我们带来的新的一些应用场景。

上面谈到了一些非常让人兴奋的技术,他们其实都有一个核心。

就是连接。

对更好的连接的渴望,彰显了如今的一个巨大需求——我们需要一个更好的方式和技术实现连接,要把大量信息传到云端,然后再进行反馈。我们需要更快速、更可靠、无限趋近于零时延的网络传输和连接技术。过去两年,这样的网络技术开始出现,就是5G和边缘计算。

5G最核心的优势是增加带宽。全世界现在每天产生的数据量和过去相比呈指数式增长,过去的网络必然不能承载。这两年,IoT设备更多地进入普通的家庭,工业互联、智慧城市、智能交通等等,我们在生产海量的数据,所以我们必然需要一个更大的带宽去传输这些数据。

但是光是增大传输数据的带宽还是不够,还有一个问题——时延。比如说在无人驾驶的过程中,如果有两秒钟的时延,那就是一起车祸,所以解决时延也是一个非常关键的技术节点,而边缘计算解决了这个问题。边缘计算的好处就是它把计算、数据处理放到了边缘,从而消耗更少的能量。

AlliedMarketResearch的研究报告显示,预计到2025年,边缘计算的市场将超过165亿美元。很多不同的报告的预测中,都显示这个行业的增长率极高,在未来的五到七年内会以至少30%的复合年均增长率不断增长。

边缘计算还给我们带来一种新的期许,那就是下一代信息载体技术。

这一代主流信息载体是智能手机,它就是一台小电脑,所有信息都在上面,尽管它已经足够小了,但人们希望下一代设备可以更小。如果想实现这个愿望,规模要更小,能耗更少,同时处理信息的能力也不差,那就需要新一代信息载体。

大家可以想象,未来你和别人交流的时候,通过的媒介是一个隐形眼镜。你说话的时候,可以看到各种各样的信息,你可以用手势、皮肤、声控去交互,你与世界的交互会变得更加无痕、更加顺畅、更加潜移默化。这些都是边缘计算,包括下一代的网络技术——分布式网络所带来的新机遇。

我投资的一家公司 Mojo Vision就在致力于实现这样的未来。他们是全世界第一家“隐形计算”的技术公司,通过将各类芯片和电池高度集成在智能隐形眼镜上,实现未来可能替代掉手机的下一代信息载体技术。用户佩戴这款隐形眼镜时,可以通过眼镜投射到眼前的画面展示模式,让用户直观获取信息,与网络互联。

如今他们第一批商业化产品已经交付,相比于Google Glass初期对于产品应用领域的模糊不清,他们创办较早期时,就明确了一些工业领域应用的潜在落地方向,更快的进入商业化。Mojo Vision目前累计获得了超过1.5亿美元的融资。

Mojo Vision产品照片

Mojo Vision产品照片

利用科技创新走出经济低潮期

从去年开始,我和很多投资人朋友都有预感,经济周期要开始进入一个低潮期,但大家都不知道具体何时。这次疫情像一个引爆点,让它在这个时间段发生了,把以前大家忽视、没有注意到的产业问题放大,呈现在面前。比如效能的问题、全球供应链的问题、医疗系统的问题。

假如拿现在和 08 年作比较,现在经济的整体表现可能比 08 年更糟糕。因为 08 年是金融市场的问题反向影响实体公司,但现在是交通、航空、石油化工等传统企业本身效能低下,再由于突发事件遭受巨大打击,商业的基本面受到损伤。这个时候无论二级市场有多少资本去投入,它能支持多久?

每个人有自己的分析,没有人能给一个确定的答案。但有一点是肯定的,就是这个经济周期必然会来。

虽然听起来很悲观,但如果我们仔细观察,当经济周期低潮期发生的时候,每当政府政策、金融架构的调整没有办法从根本上立刻把我们推出经济低潮期,只有科技创新可以快速提高效能,帮我们走过低潮期。

从整体经济层面上,传统行业效率低下等问题已经在过去几年积累到一个转变点,传统的石油化工、保险行开始非常有动力去和新技术结合。

这次疫情在某种程度上放大了这个问题,也推动了很多企业更加迫切地整合新技术,加速进入数字化转型。比如医药领域是最保守和最传统的行业之一,它们在疫情期间体会到了巨大的效能问题,迫切地要求和新技术结合。还有很多传统行业,甚至像Prada、Cartier这些奢侈品牌,也正在进行数字化转型。

另一方面,创业公司在这个过程中也会迎来新的机会。我们看到了科技创新的力量。

比如我投资的一家人工智能应用公司,在过去一个月里,从传统的医药公司收到了大量订单。也有专注企业数字化转型的技术公司,过去一个季度的收入超过了2019全年。

我投资的大部分企业都是专注于通过技术应用进行企业和工业效能提升和数字化转型,比如Huma.ai,就在疫情中加速应用:通过包括自然语言处理、深度学习技术的AI引擎,它能帮助医药公司加速药物开发,符合安全性、远程部署的需求;还有云计算开发平台Paperspace,他们让企业能在云端高效完成机器学习及云计算开发。所以在这个背景下,对这样的公司来说,过去的几个月反而是快速的增长期,目前还在不断地有新的招聘需求。

我们可以看到,很多新兴技术在硅谷快速发展、快速应用,而在中西部的一些传统行业,对于基础传感器、数据收集技术的应用程度还不是很高,未来还有很多机会。

企业数字化转型的第一步会由AI驱动:包括自然语言处理、计算机视觉和深度学习技术。

下一步数字化转型则是在工业领域看到。我们经常讲到传统的工业,如石油、化工、精细化工、航空、汽车、交通等产业,这些产业的特点是往往有很多线下的大型工厂,都在不断生成数据,然而数据收集一直是个大问题。

在过去的这几年,大量低成本传感器的普及,让工厂转型更容易了。现在可以用以前旧的机床,在上面添加一个小小的低成本传感器,通过传感器连到云端或连到内网进行信息的收集,从而进行智能的监控、工厂的管理,及时进行预判,当机器生产线出现问题时去进行智能的信息反馈和辅助维修。

许多行业购买低成本传感器来进行供应链管理和物料数量的智能管理,以及对事故进行预判。然后分析这些软件解决方案,从而实现工业的中央大脑。而这些大脑可以进行中央集中调配,让工厂更加安全,更加高效,成本降低,同时让项目大规模的提升。

除了这些之外,边缘计算也是在工业应用中非常重要的一个技术。通过边缘计算在智能化设备上的应用,可以进行更快的信息返还,更好地提高效率。

另一方面,美国的大企业还存在一个很重要的问题,就是人才的浪费。很多企业有许多非常优质的人才,但不能把人才的能力最大化发挥出来,也就造成了人才的冗繁,技术的浪费。这就涉及到我们看到的新机会,future of work(未来工作形态)。

未来的工作形态,无论工作形式、信息分享方式,还是公司内部个人能力贡献方式,都可以通过技术去更好实现和改进。这种灵活度也是传统行业和科技公司相比,巨大的缺陷之一。而技术正在帮助填补这一差距。

其实,每次市场低潮期都会有伟大的企业诞生,而我们现在又处在一个技术快速发展、快速商业化应用的一个阶段,说不定我们可以更好利用这个工具,让我们更快地度过低潮期——促进传统行业进行数字化转型,从而进行效能提升,去进一步根本上改变生产力,调整生产关系,改变生产结构,去应对现在所面临的这次世界性经济危机。

超级观点”栏目现发起“特约观察员入驻”计划,邀请各赛道的创业者、大公司业务线带头人等一线的商业践行者,在这里分享你的创业体悟、干货、方法论,你的行业洞察、趋势判断,期待能听到来自最前沿的你的声音。

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