祥峰投资合伙人赵楠:四足机器人可能是下一个平台级机会

36氪VClub·2021-08-16 09:00
一文解答为何四足机器人受到空前关注。

8月10日晚,在小米集团创始人、董事长兼CEO雷军的年度演讲上,一款能跑会跳,还能自主避障、自动跟随的仿生四足机器人赚足了大家的眼球。回看市场,四足机器人无疑是市场高度关注的机器人品类之一。2021年“春晚”上,就有宇树科技的仿生四足机器人,在台前与明星们一起表演,在幕后努力“搬砖”,为工作人员送盒饭,得到了市场的广泛关注。7月,「宇树科技」又完成了千万美金级别A轮融资。此外,腾讯也于2021年3月发布了首个软硬件全自研的多模态四足机器人。

宇树机器人登陆2021央视春晚 (来源:宇树科技)

为何四足机器人会受到如此高的关注度?围绕这个话题,36氪和祥峰投资合伙人赵楠聊了聊。

2020年5月,祥峰投资投资了宇树科技Pre-A轮。在投资主导人赵楠看来,“四足机器人极有可能成为机器人赛道中下一个平台级的机会”,也正是基于这一预判,祥峰投资选择在相对早期的时候进入,这对祥峰投资而言也是一种站位。

下一代硬件平台

形似“宠物狗”的四足机器人看似新鲜事物,但其实科研人员对四足动物的仿生研究早已开始,仿生机器人则一直是机器人中的重要研究方向。在上世纪九十年代,科研院所就已经有了对四足机器人的研究。

此外,相较于固定机器人,履带及轮式移动机器人而言,四足机器人的研发难度更大,成本更高,且应用场景尚未被完全打开,种种因素都导致了四足机器人尚未得到大规模的应用。

但其仍拥有难以被替代的优势,如对复杂地形的适应度,对跃、站立、握手和后空翻等丰富动作的执行力,以及可兼顾B端和C端应用的灵活性。在应用上,一方面四足机器人可满足表演、娱乐、陪伴甚至导盲等个人用户的需求;另一方面,四足机器人还可以作为底座,搭载各类机械手臂,零部件,以完成巡检、测绘、安防、排爆等工业端的需求。

“也正是因为四足机器人有如此大的灵活性,应用的可拓展性,我们能看到它身上体现出的未来性,现在我们仍然难以将其定义为只具备某一项或几项功能的专门机器人,而是把它定义成具有一定技术壁垒,具有多种想象空间的平台型机会。这一形态的机器人还在早期的状态,谈不上是一个风口的机会,我们也是面向未来去布局。”赵楠说,“就好比十余年前的无人机,价格尚高,仍未普及,却逐步支撑起了一个巨大的市场。”

赵楠认为,四足机器人是最有可能在未来的人类家庭生活中,与用户产生陪伴交互关系的智能机器人。首先,四足的步态方式比较宠物化,天然与人类亲近,也能满足楼梯爬行和户外灌木山丘等复杂地形场景;其次,视觉识别、多种智能传感器和其它更多的AI算法,不仅能赋予四足机器人和人类很好的智能化交互,也能让它来实现一些替代人的智能化操作,比如在预先设定好的行走路径上帮用户遛狗;第三,四足机器人是一个载体,未来与更多特种机械臂的组合,将满足更多垂直场景的需要,比如,智能化程序下的开门、端盘子、拿水果,甚至帮用户剥瓜子皮等。相比二足站立机器人,四足机器人在家庭伴随场景下,不仅更能缓解人类对机器人的“恐怖谷”效应,在研发落地的成熟度上也更易于普及;作为载体与机械臂的结合,还能解决更多的场景上的需求。

当然想象绝非“空想”,已有诸多可靠的依据可供参考判断:从中国的工业基础来说,目前支撑机器人产业的基础设施已经非常强大了,供应链条完整,可以低成本高质量生产诸如传感器、驱动等机器人零部件;从市场角度来看,伴随中国劳动力价格的上涨,通过机器人一定程度上代替人为操作的市场需求也会越来越高,另一方面,随着人们收入水平的提高和消费能力的提升,消费端的机器人市场也将逐步扩大;从技术角度来看,曾一度困扰四足机器人发展的大扭矩电机开发、四足机器人控制模型的建立、AI感知和自主导航算法等技术问题都已经得到初步的解决。

“在投资四足机器人赛道之前,我们也做了详细的市场调研,这也让我们的投资决策更有底气,更加准确。”赵楠说。

寻找好公司:技术积累、商业视野都很重要

那么什么样的公司才是好的四足机器人公司?什么样的团队才能做的好四足机器人,从市场中脱颖而出?这都是投资人需要考虑的核心问题。

赵楠给出的答案有两个关键词:深厚的技术积累和正确商业化路线。

四足机器人的设计和生产都是系统性工程。在硬件系统上,四足机器人的机械结构、电机、驱动器、电控系统、运动控制系统都与履带式或是轮式机器人不同,在市场上几乎找不到现成的成熟零部件。

“要想做出高性能的机器人,自研就成了必须完成的任务,而且自研也能让企业拥有更大主动权和进步的空间。”赵楠解释道,“想要做到自研,这就意味着公司团队必须在机器人软硬件系统有着很好的技术积累。机器人核心零部件研发需要严谨的设计和丰富的经验,没有一蹴而就的可能,这也是机器人企业的核心竞争壁垒。”

宇树科技在进行产业研发时,就自研了电机、减速器、电机驱动器、部分传感器、主控制器、整机结构、机器人控制算法等几乎所有的软硬件系统,并在此后数年在机械结构、生产工艺、材料工艺、运动控制、传感等方面都做了优化和打磨。

除了技术的突破,长期以来,四足机器人的成本问题也是市场关注的焦点,并认为这是限制其发展的重要门槛。“实际上,降低成本与技术的成熟度以及供应链的管控、量产程度都息息相关,这些也都以技术积累为基础的。”赵楠提到,“四足机器人的零部件国内鲜少有标品,大部分都需要量身定制,宇树科技对于核心供应链的自主掌控能力很强,在降低成本方面一直也在下苦工,已经具备量产的能力,已经可以把产品价格做到1.6万以内了,目前还在进一步把控成本”

商业化能力也同样重要,产品要被大量的用起来,公司才能挣到钱。

赵楠也十分认同宇树科技的商业思路,其目标是推动四足机器人作为功能性产品或教育酷玩产品,陆续走进大众生活中。

“我们还应该注意到随着视觉识别、多种智能传感器及其应用算法逐步走向成熟,家庭场景中也有越来越多的场景可以用到智能机器人产品。家庭场景有很好的市场前景,但不能否认的是,家庭场景仍需教育。而四足机器人灵活、可供娱乐的特性,极有可能家庭机器人的算法的中台,这些智能算法可以赋能四足机器人完成智能化交互任务,包括为人类端茶递水、陪伴陪聊、指挥家庭其他智能设备等等功能。”赵楠补充道,“投资四足机器人也就是投资未来。”

2021年新品Unitree Go 1 (来源:宇树科技)

立足现在,着眼未来,重点关注消费场景机器人

“面向未来,瞄准潜力进入赛道,提早布局”,是赵楠在采访中反复提及的打法。不仅仅是投资宇树科技,关注四足机器人赛道,祥峰投资更是着眼于整个消费场景机器人。

目前,全球工业机器人安装量级在几十万台,历年累计 270 万台套。餐饮机器人、扫地清洁机器人则在几百万台量级,也还在将继续呈持续增长的态势。从消费基数来看,下一个突破百万量级或许是偏向娱乐型的 C 端机器人。

赵楠也提到,投资宇树的分析逻辑其实也是祥峰在进行机器人赛道的基本思路:

  • 首先,重视团队的技术积累,这种积累是多方面的,比如底层基础技术的积累,供应链方向的积累、软件算法的积累等等。“我们非常在意技术积累的方向上是否能有未来爆发的潜力,一个团队技术积累厚度和广度直接影响了其产品的竞争力,当一个新兴机器人市场从稚嫩走向成熟,迎来市场爆发期时,拥有强大技术积累的公司才能快速迭代优化,满足市场需求,成为佼佼者。”赵楠说。“我们会衡量技术壁垒、前瞻性,以及时间窗口。”
  • 其次是商业定位是否可持续,有前瞻性,团队核心是否很强的客户服务的这种理念。机器人行业你发展到成熟阶段,都是服务行业,必须要客户服务的这种理念和导向,这样才能根据客户痛点去定义产品和服务,获得更好的优势。“尤其是在消费机器人赛道,不同于工业机器人替代人或是提升产业效率的‘经济逻辑’,消费机器人还需要满足心理和情感上的需求,这些需求都难以量化,更考验团队对于客户的理解以及服务的质量。”
  • 最后,是团队的执行力和持续的服务能力。“再好的产品,再长远的愿景设想,都必须要落地,这就需要我们对团队的执行能力进行考察。更重要的是,消费机器人产品不能是‘一招鲜’,依靠一个产品去一直吃下去是不可能的,出于长期市场的考虑,我们认为团队迭代能力也是非常重要的。”

赵楠还透露,遵循这个逻辑,祥峰投资也有意向机器人供应链的上游渗透,重点关注团队有核心技术沉淀、市场差异化程度高,有创新的零部件研发厂商。

“我们要投资的是公司的独特价值。”赵楠说。

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