元宇宙路线图:先实现云游戏,再来谈Metaverse

文化产业评论2021-06-11
Metaverse很美好,但路也要一步步走。

编者按:本文来自微信公众号“文化产业评论”,作者:光速追猎者(文化产业评论作者团),编辑:董婧,36氪经授权发布。

自从今年3月Roblox在美股上市后,Metaverse概念开始被被资本市场关注。Metaverse又名元宇宙,是能够将现实人类社会文明映射到游戏中的超大型数字社区。游戏被认为是元宇宙的最佳载体,尤其是盛行的沙盒游戏和开放世界游戏,已经有了几分元宇宙的雏形。但要真正实现元宇宙,至少要走过从沙盒游戏、开放世界游戏、云游戏,直至元宇宙的路线。

2021年,名副其实的Metaverse元年。

自从今年3月Roblox在美股上市后,Metaverse概念开始被海外资本市场爆炒。截止美东时间6月3日收盘,Roblox股价为96.5美元,总市值接近550亿,与45美元的发行价相比,股价翻了一倍。

此外,美国游戏开发商Epic获得10亿美元融资,宣布用户开发元宇宙业务。国内游戏市场新贵字节挑动投资“中国版Roblox”代码乾坤近亿元,腾讯除了独家代理 Roblox 中国区产品发行外,腾讯高级副总裁马晓轶还在其游戏年度发布会上宣布布局“超级数字场景”。从“超级数字场景”的相关说明来看,其就是Metaverse。

在资本市场的热炒外,文创领域也开始关注Metaverse,不久前于成都举行的IGS全球数字文创发展大会(以下简称 IGS),主办方举办了十余场分论坛活动,除了发布“成都数字文创产业十四五规划”外,IGS也吸引了众多游戏产业人士,围绕云游戏、区块链以及Metaverse的相关话题展开了热烈讨论,生生让Metaverse成为了大会的热点议题。

说到这里不禁要问,又名元宇宙的Metaverse,它真要来了吗?

什么叫元宇宙?

与高科技+低生活的赛博朋克相同,元宇宙也属于人们对未来的展望方向之一。

科幻作家Neal Stephenson在其著作《雪崩》中提出了元宇宙的概念。《雪崩》小说的故事发生在一个虚拟游戏世界中,这个游戏世界与现实平行,但又会与现实紧密联系,现实中的人们除了吃饭睡觉,可以在游戏世界中做任何事。

2018年上映的电影《头号玩家》以更视觉化的方式展示元宇宙的样子。《头号玩家》中的虚拟社区绿洲拥有几乎无限的玩法,可以容纳众多玩家、数字内容和丰富IP衍生品,同时还得精神慰籍的场所,令绿洲成为了现实经济体系中不可忽视的存在。

《头号玩家》中的绿洲已经为人们勾勒出了元宇宙的理想形态。即一个拥有丰富玩法、支持玩家自制内容扩展游戏内容、拥有等同于现实人脉圈的社交体系,及独立但同时和现实有紧密链接的经济系统,能够将现实人类社会文明映射到游戏中的超大型数字社区。

伴随着数字技术的不断发展,尤其是计算机性能的提升和游戏产业的繁荣,人们可以在游戏世界中创造出媲美现实的场景和人物画面,更强大的游戏引擎能够在游戏中实现更具人性化的智能交互体验。VR/AR头显的成熟,则将人们与虚拟世界的距离拉近到前所未有的程度,加上5G 时代网络传输的速度大幅提升,种种迹象似乎都预示着,元宇宙距离人们更近了。

GTA5

游戏被认为是元宇宙的最佳载体,尤其是日益盛行的沙盒游戏,现下已经有了几分元宇宙的雏形。如GTA系列、我的世界、巫师系列等等,都提供了高自由度的游戏体验,许多游戏还提供了专业工具用于自制Mod扩展内容的制作,以丰富游戏内容并延长游戏寿命。沙盒游戏也因为这些体验而广受用户欢迎。据App Annie报告显示,2020年沙盒游戏在全球游戏市场占据最多的市场份额,使用时长同比增长75%。

不过相较于包含元素众多的元宇宙,沙盒游戏的雏形还显得过于原始。按照Roblox首席执行官Baszucki为元宇宙给出的定义,元宇宙需要至少满足八个关键特征:身份、朋友、沉浸感、低延迟、多元化、随地、经济系统和文明。

Roblox Metaverse

说实话,这个特征标准制定过于非常随性,需要经过二次翻译才能将这些标准具象化。身份即真实个人在元宇宙中的虚拟分身,朋友是说元宇宙需要社交系统,沉浸感是游戏体验,低延迟不是说网速快慢,而是指人人、人机之间的交互要即时反馈。多元化除了包括丰富的游戏体验内容外,还需要支持不同方式的自制内容扩展元宇宙,随地是支持多种终端进入元宇宙,经济系统则是说元宇宙需要像现实一样,有自己独立的经济系统,同时还需要与现实经济体系形成关联。文明更是元宇宙发展到一定阶段的必然形态,其意是,随着越来越多人类将生活放在元宇宙中,元宇宙必将会成为人类文明的重要载体。

即便是这个尚显随意的标准,也依然说明现实与元宇宙之间尚有巨大差距。

元宇宙经济体系

现实与元宇宙之间的差距是全方位的,有技术的成熟与普及应用。如虚拟分身数字人的开发刚进入应用阶段,孱弱的网络设施不足以支撑庞大数据流交互,UCG自制内容生态仅有以Roblox为代表的企业初步构建……也有生态方面的难题,比如构建一套独立的元宇宙经济体系,就足以令开发者感到头大。

但相比较经济体系这样的难题,技术方面的些许障碍实在算不上什么问题,由于数字技术正处在爆发阶段,产生了不少提供解决方案的技术型企业,这些企业在诸多细分领域都拥有更加成熟的方案。比如Roblox在2004年成立时,就开始搭建数字分身虚拟技术框架,但直到2020年12月,Roblox通过收购初创企Loom.ai,实现通过人脸识别技术将玩家转换成虚拟形象。

但要解决经济系统实现起来就比较麻烦了。原因在于,为了适应元宇宙不断扩展的特点,这套经济系统也会愈加复杂,这种工作非常考验设计者的功力。

之前很多网游都拥有玩家间交易功能,现在很少了

现代经济运转由“生产—分配—交换—消费”四个环节基本构成,但具体应用到游戏中后,由于游戏资源多数以数字化方式呈现,缺少生产过程,因此该体系会简化成“分配发放—消费回收”,即游戏运营商通过系统设计好的任务为玩家发放各种资源,玩家消耗这些资源培养自身,在自身获得成长后,由系统进行资源回收,以此保持经济平衡。

游戏中的经济资源会随着玩法的多样化而不断丰富,而这会对游戏经济平衡造成不利影响,但在现在多数含有玩家间交易功能的MMORPG网游中,运营商可以通过限制资源的使用范围而保持宏观经济平衡,手游中更是很少考虑这个问题,毕竟手游基本上没有玩家间交易功能,资源的发放与回收控制权完全掌握在运营商手中。

现代游戏多数采用封闭式的经济体系,除了充值货币购买游戏币外,与现实经济体系基本没联系。但元宇宙所包含的元素极为复杂,玩家间的交易功能更是必不可少,同时还少不了与现实经济具有紧密联系。仅这些功能,就要求元宇宙的经济体系中,需要一种兼具通用和兑换现实货币功能的货币,单是应用这种货币,就会涉及到令人头皮发麻的汇率问题。更不用说元宇宙中所用到其它代币,这会大大增加元宇宙经济管理的难度。

风靡一时的《Second Life》

而且,元宇宙中的经济体系还会面临区块链技术的革新。在IGS期间的数字文娱+区块链高峰论坛中,Deri Protocol联合创始人OX Alpha认为,基于区块链之前的金融可以称之为古典金融,古典金融是基于订单的交易,会面临流动性不足或泛滥的问题。而借助区块链技术以及Token的广泛应用,数字资产的诞生和交易流程将会更透明,流动性也将会被控制在合理范围内。

此外,FOX NFT胡烜峰在IGS路演环节中提到,目前区块链主要以同质化Token为主,之后会拓展到NFT。

NFT全称为Non-Fungible Token,意为非同质化代币,是表示数字资产的唯一加密货币令牌。NFT与实体资产一样可以买卖,而 NFT就可以保证在元宇宙中实现基础资产的有效确权。

The Sandbox

NFT与元宇宙结合的前景正在被业界看好。除了Roblox实现戴维斯双击外,推出了《The Sandbox》的Animoca Brands,于5月13日在宣布其估值为10亿美元的基础上,又获得 8888万美元股权融资。

元宇宙并非唯一

元宇宙概念的爆火,是技术爆发的必然产物。除了之前提及的数字虚拟人与区块链NFT技术外,AR/VR产业热度回升,以及人工智能技术在游戏中的普及,都成为了构建元宇宙的技术基石。

由于能提供更好的沉浸感,VR头显被普遍认为是进入元宇宙空间的主要终端,而随着5G网络完善,已经遭遇了多年遇冷VR产业在今年迎来了复苏。包括HTC、惠普、Pico、Nolo、爱奇艺等VR设备厂商,都在推出或即将推出VR新品,此外Pico、大朋等厂商完成了新一轮融资。

据IDC预测,2020年我国商用VR的市场规模约为243.4亿元,预计到2024年将达到921.8亿元。而独立分析机构Omdia预测,到2025年VR活跃用户将突破4500万。

在人工智能方面,壁仞科技薛翔在IGS进行演讲时,以网易伏羲为例,提及人工智能在游戏领域的应用领域,包括内容生产、打击外挂以及行为建模分析。而根据伏羲官网的相关介绍,人工智能将会覆盖虚拟人、自然语言、图像动画、游戏强化学习以及测试等多个领域,这几乎包括游戏从开发测试以及运营服务的全部流程,这意味着,游戏或者未来的元宇宙,会成为人工智能的核心应用场景。

不过,就现实情况而言,即便虚拟现实、人工智能和区块链等技术可以大规模应用,元宇宙也不见得能在几年内降临世间。备齐了技术基石,元宇宙依然会面临内容和商业的障碍。

庞大的元宇宙需要数不清的内容以进行体验,假如要在现实中构建《头号玩家》中绿洲社区那样规模的元宇宙,就算有功能强大的开发引擎和稳定运行的系统架构,所需的开发者仍是不计其数,这种维护成本是任何一个互联网巨头也无法承担的。只能由每个参与者进行设计和创作,共同丰富和维护元宇宙的运行。

为了适应这种前所未有的工作规模,我们不仅要搭建一个资源库、还要建立通用的技术标准,设计经济体系,能够令所有创作者和运营方从中获益。且这个经济体系需要像现实社会一样,能够容纳各行各业人士,在其中扮演好自己的角色。

而为了支撑这种大规模的内容生态,我们还需要Roblox这样的多人开发工具(个人将Roblox定义为自制游戏开发工具,也有将其视为多人在线游戏的),更安全的区块链网络架构并支持NFT交易的经济系统,更拟真的物理引擎,更高性能的设备提供足够算力,5G 甚至6G 技术搭建传输网络,更安全的加密算法防止数据被篡改……总之,元宇宙需要足够庞大的维护者。

这就够了吗?NO!上述种种工作只是为了一个元宇宙而准备的,要是多几个呢?

《头号玩家》中的詹姆斯·哈利迪让绿洲成为了电影中唯一一个元宇宙级别的社区。现实中的元宇宙肯定不会是唯一。在这种时代性机遇面前,哪个巨头愿意置身事外?可以肯定,各方争相布局后,未来至少会形成N个头部元宇宙产品鼎立的局面,“宇宙”多了,几轮行业洗牌肯定是不可避免的。

Minecraft

除了腾讯、字节跳动等国内巨头,包括微软、苹果、动视暴雪等企业也表示了对元宇宙的重视。如微软将旗下游戏Minecraft视为对标Roblox的产品,根据微软官方统计,玩家在Minecraft中下载了超过10亿个mod,并为这些内容创作者带来了超过3.5亿美元收入。

马晓轶在接受媒体采访时表示,未来游戏业产品金字塔最头部的是8-10款顶尖的元宇宙级别产品。

元宇宙路线图:沙盒游戏到元宇宙

可以明确的是,由于有技术、算力、内容创作以及经济体系等多方面因素,元宇宙不会那么快到来,更不会一下子就到来。

光速认为,要实现元宇宙,至少需要经历四个阶段,即沙盒游戏—开放世界游戏—云游戏—元宇宙。

之前提到过,沙盒游戏已经有了几分元宇宙的雏形,巨大的地图场景,包括角色扮演,动作、射击、驾驶等体验的自由交互,随机性强的突发事件,这些沙盒游戏中所具备的体验要素都会已经无限接近元宇宙的要求。但由沙盘游戏发展而来沙盒游戏,只是提供了一个个人生存的虚拟空间,尽管这个虚拟空间很大,能够体验的交互元素很多,但依然有其极限所在,玩家并不是沙盒的掌控者。

开放世界游戏则比沙盒游戏更进一步,由于加入了漫游式的探索功能,为了丰富游戏玩法,开放世界游戏也赋予了玩家改变和创造的权力。最具代表性的游戏正是之前提到的Minecraft和Roblox,玩家可以在其中漫游,改变虚拟场景的地形地貌,搭建各种建筑物,甚至创造出计算器和硬盘这样的神奇虚拟物。开放世界游戏中会提供众多工具,帮助玩家进行游戏内容创作,创作本身就成为了游戏乐趣,部分游戏还会有自己的货币体系,帮助创作者赚取收益。

需要说明的是,由于在地图场景规模和自由度方面具有很多相似之处,因此很多人总是将沙盒游戏和开放世界游戏混为一谈。但实际上,沙盒游戏带给玩家更多的是生存,而在开放世界游戏中,生存是第二位的,其更偏重探索和创造,两者在感性体验上有着本质区别。

现下的游戏产业,已经发展到开放世界游戏已成而云游戏未满的程度,作为游戏产业未来的方向,云游戏已经是目前最接近元宇宙概念的游戏形态,更是云游戏向元宇宙跃迁的重要基石。

元宇宙所包含的元素太过丰富,依靠设备自身性能进行运算渲染,效果肯定会大打折扣,上云几乎是唯一可选项。另外,云游戏需要不断扩展的特性也与元宇宙毫无二致,这两个因素使得具备了云端+扩展特性的云游戏,可以逐渐在体量上媲美元宇宙。而拥有了体量就意味着,元宇宙中能够容纳更丰富的玩法,保证在体验感上有足够吸引力。

只要在游戏体验上做的足够出色,云游戏就可以形成良性生态循环,运营方也就有了足够的本钱逐步构建云宇宙经济体系,而有了匹配经济体系的支撑,云宇宙也就能够初见端倪了。至于低代码UGC开发工具包、人工智能技术以及链接现实经济体系的功能,则可以随着云宇宙同步发展,并以平台插件的方式逐步完善,更好支撑云游戏向云宇宙跃迁。

对于任何想要在元宇宙时期有所作为的巨头而言,错过了沙盒游戏和开放世界游戏的时机,并不是一件重要的事。但云游戏却是元宇宙的必经道路,一旦错失,就意味着无法在元宇宙的布局中占到先机。其重要性就像星游纪CEO陈乐在IGS期间所说的那样,“元宇宙就是基于云游戏产生的更大世界。”

正是由于云游戏对元宇宙如此重要,所以当我们如今在谈论元宇宙时,需要明白一点,唯有实现了云游戏,才能谈构建元宇宙。

结语

会形成这样的路线图,除了游戏开发技术以及数字产业发展的因素外,还与人性有关—人终究是一种社会性动物。

挑选出从沙盒游戏到开放世界游戏的代表性作品,就可以看出,玩家的游戏行为越来越具有社会性。

GTA式的沙盒游戏主要以人机交互为主,虽然游戏中看着“人”很多,但都是AI控制下的NPC。到了Roblox这样的开放世界游戏中,玩家之间的交互渠道增加了,除了一起创造游戏外,还可以通过社区购买别的玩家创造的MOD。云游戏则会将更多玩家集结到一起,体验生存发展和创造探索游戏乐趣,形成玩家组成的微型虚拟社区。而元宇宙还能更进一步,每个游戏参与者直接构成规模巨大的游戏社会,能够在虚拟场景中构建媲美现实的社会文明。

还是那句话,人是社会性动物,哪怕是在游戏中,也无法脱离群体而存在。

那这份路线图需要多久才能变为现实呢?马晓轶在预测“未来游戏业产品金字塔最头部的是8-10款顶尖的元宇宙级别产品”时表示,这个预测“五年之内不会、十年内有一定概率,但二十年内一定会发生。”

20年看起来是个相对靠谱的预测,电影《头号玩家》就设定发生在2045年,而根据有限产业过去20年的发展速度来看,20多年的时间,也确实能够令游戏完全变样了。

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