孤独如何改变了我们的大脑和身体?

神译局·2020-07-22
研究表明,孤独可能会导致一系列健康问题。

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编者按:一场疫情使全球陷入不确定性之中,有关新闻从不间断,所有这些都给人们的心理健康带来了一定程度的伤害,特别是加重了孤独感。长期的孤独感会增加罹患心血管疾病风险,还会减弱免疫系统。那么,这种感觉是如何作用于我们的身体和大脑的呢?文章原标题How loneliness could be changing your brain and body,作者为Erin Carson。

图片来源:Unsplash

在新冠疫情爆发之前,人们就已经感觉很孤独了。在这场疫情把人们困在家里,让接近他人变成一种令人紧张不安的事情之前,研究人员已经意识到,美国人比以往任何时候都要孤独。

从医疗保险公司信诺(Cigna) 2018年的一项研究中可以发现,在接受调查的2万名美国人中,有54%都表示自己感到孤独。在一年多的这段时间里,这一数字已上升至61%。18到22岁之间的Z世代年轻人被认为是最孤独的一代,甚至超过了婴儿潮一代、X世代和Y世代,尽管他们之间的联系比以往任何时候的年轻人都要频繁。(注:1. Z世代是盛行于美国及欧洲的用语,特指在1990年代中叶至2000年代中叶出生的人。2.美国婴儿潮特指美国第二次世界大战后的"4664"现象:从1946年至1964年,这18年间婴儿潮人口高达7600万人,这个人群被通称为“婴儿潮一代”。3. X世代专指1965年~1980年出生的人,词汇最先出现在战地记者罗伯特·卡帕的相片特辑中,他用这来形容第二次世界大战后出生的一代。4. Y世代,又叫千禧世代,一般指1980年代和1990年代出生的人,是源自美国文化对一个特定世代所习惯称呼的名称。)

信诺的首席医疗官道格·内梅切克(Doug Nemecek)表示,孤独感已如流行病一般存在。

更糟糕的是:越来越多的研究表明,长期持续的孤独感可能对人们的身心健康都有害处。

信诺那项研究中还将孤独感相关的健康风险与吸烟和肥胖症相提并论。

2018年《柳叶刀》上的一篇文章写道:“想象一种会让一个人变得易怒、抑郁、以自我为中心,还导致早亡风险增加26%的情况。”

但这是一个奇怪的时期。由于新冠疫情,与他人保持距离已是保障健康最安全的方式,尽管这实际上会加剧人们的孤独感。但这段时间也给了你一个新理由来思考孤独是如何影响你的一切:从你的大脑,到心脏,再到你的免疫系统的。

为什么我们会感到孤独

孤独可能会让人联想到与朋友和家人分离的场面,但这种感觉比周五晚上没有计划或者是单身的人去参加婚礼要深刻得多。从进化的角度来看,成为群体的一部分意味着有了保护、要分担工作以及增加生存的几率。毕竟,人类需要很长时间才能变得成熟,我们都需要自己的部落。

 “当我们不属于某一团体时,我们会感到非常苦恼,” 杨百翰大学心理学和神经科学教授朱莉安·霍尔特-伦德斯塔德(Julianne Holt-Lundstad)说,“我们必须要在没有他人帮助的情况下完全靠自己来应对环境,这使我们的大脑处于警觉状态,同时大脑还会发出信号让我们身体的其他部分也处于警觉状态。”

始终处于那种高度紧张的警觉状态会对身体造成伤害。根据美国梅奥诊所医学中心(Mayo Clinic)的说法,长期接触皮质醇和去甲肾上腺素这样的压力荷尔蒙会导致失眠、体重增加和焦虑。

霍尔特-伦德斯塔德教授指出,这次疫情可能是许多人一生中压力最大的一次经历。日常生活被颠覆,失业率飙升,全世界有成百上千万人受到感染。通常,像这样的巨大挑战会让你向家人和朋友寻求安慰和支持。但由于病毒的性质,人们至少在物理接触上比以往任何时候都更加孤立无援,这也让我们应对起来要更加困难。

有关孤独的研究

孤独几乎与每个人都相关,但科学家们仍在努力了解它是如何影响健康的,以及为什么会影响健康。这项研究的一个主要挑战是:孤独是一种无法真正被衡量的主观感受,即使观察一个人社交网络的规模也不能衡量他的孤独程度。

霍尔特-伦德斯塔德教授表示,可以在调查中询问人们的感觉如何,要么直接问他们(你多久会有一次感觉孤独的情况?) ,要么间接提问(你觉得自己缺乏陪伴吗?)。

NASA多年来一直在研究隔离和禁闭对宇航员的影响,得出了一些与无数其他研究相同的结论:与他人隔离的生活环境会导致认知和行为问题。然而,也有其他地方的研究人员从生物学角度研究孤独以及它影响我们身体的方式。

这可能意味着要观察大脑。

芝加哥拉什阿尔茨海默症中心(Rush Alzheimer's Disease Center)的研究人员对823名老年人进行了为期四年的研究。他们使用问卷来评估孤独感、痴呆症和阿尔茨海默氏症,同时也对参与者的思维、学习和记忆进行测试,并将孤独感评分定为1到5之间。他们发现,一个人的孤独感评分每增加一分,患阿尔茨海默氏症的风险就会增加51%。

他们对研究期间死亡的人进行了尸检发现,孤独并不会导致“与阿尔茨海默症相关的标志性脑部变化,包括出现斑块和神经元纤维缠结,或因大脑供血异常而受损的脑组织。”然而,参与这项研究的一位研究员罗伯特·S·威尔逊(Robert S. Wilson)表示,孤独可能会使人们更容易为“与年龄相关的脑部病变带来的害处”所影响。

石溪大学综合神经科学教授图尔汗·坎利(Turhan Canli)说:“孤独(可以)是认知能力加速衰退的一个有效信号。”

孤独到底是如何与健康问题联系在一起的,目前尚不完全清楚。坎利说,有一种观点认为,如果一个人感到孤独、对自己感觉沮丧,他们就不太可能会照顾好自己。他们可能吃得不好,喝得太多,担心得太多,而睡得太少。但像这样的习惯可能会对他们产生长期的影响。。

坎利还谈到了他和拉什阿尔茨海默症中心的另一位研究员大卫·班尼特(David Bennett) 共同参与的工作,他们在这项工作中探索了孤独或不孤独的人不同基因的表达方式。

大约30年前,班尼特开始了一项纵向研究,参与者不仅同意每年进行一次身体和心理检查,而且同意在死后捐赠他们的大脑。研究人员观察了参与者大脑中与认知和情绪相关的两个区域发现,与癌症、心血管疾病和炎症性疾病相关的基因会在那些比较孤独的人身上得到表达。

“这些不同的基因之间实际上存在着一个相互影响的网络,”坎利说,“这也许就是这些疾病都可能表现出孤独的潜在原因。”

这并不是说孤独会导致心脏病。我们还有更多的研究要做,包括遗传性在基因表达中扮演的角色。加州大学洛杉矶分校一位名叫史蒂夫·科尔(Steve Cole)的研究员在早先的研究提出了一种可能性,即在持续孤独的压力下,某些荷尔蒙的释放可能会激活与健康问题有关的某些基因。

坎利表示:“主观体验必须以某种方式在大脑中转化到生物学层面,这就是我们正要研究的内容。”

如果我们更好地理解这些关系,有朝一日可能会影响为治疗患者而设计的疗法。

孤独的未来

尽管各州开始放松对餐馆、酒吧和其他公共场所的禁闭令和限制,但保持社交距离在社会中可能带来的影响尚不得而知。今年4月,哈佛大学的研究人员表示,这种断断续续社交距离的保持可能有必要一直持续到2022年。

NASA宇航员斯科特·凯利(Scott Kelly)在太空中待了340天,他在3月份为《纽约时报》写了一篇文章,根据自己的经历提供了一些建议。凯利建议写日记,坚持自己的时间表,培养一个爱好。

信诺的首席医疗官内梅切克注意到,现在比以往任何时候都更重要的是,了解他人的感受, 开放而坦诚地谈论孤独的感觉,同时消除这种感觉带来的污名。

“我们需要接触一些朋友,确保我们保持这些连结,并与他们进行有意义的对话,”他说,“对我们所有人来说,贴心询问别人的感受非常重要。”

译者:Yoyo_J

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