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【众筹之后】专访机械臂uArm团队:可能除了朝鲜,其他国家都有人买过uArm

石亚琼 · 2014-07-12
这是一个既欢乐又有点“奇葩”还满是血泪史的创业团队故事。

众筹之后是针对那些成功众筹的“明星产品”做的一个系列报道,讲述这些团队众筹之后的故事。后众筹时代,这些新硬件军团现在在做什么呢?他们是否成功的将自己的极客产品转化成了大众消费品?他们又是否成功的由一个爱好 DIY 的团队发展成了良性运转的公司?我们将通过一些列文章,为大家还原一个完整的硬件创业历程。

如果你觉得你愿意让更多人了解自己的产品,愿意和我们讲讲自己的故事,欢迎邮箱联系我们(syq # 36kr.com)。

uArm 是一款桌面级四轴开源机迷你械臂,其灵感来自于ABB码垛机械人IRB460。团队将机械臂的价格做到了“消费级”,尺寸都做到了“桌面级”。

2014 年 1 月,uArm开始在kickstarter众筹,最终筹款 25 万美元,是当时在Kicksatarter上筹款最多的中国团队,包括Kickstarter官方账号、Google X实验室的工程师也支持了他们的产品。美国最大的桌面3D打印公司Makerbot的联合创始人Zach Hoeken直接选择了最“壕”的支持项,支持了1000美元,换取了一次去UFactory车间生产、组装uArm的机会。当然,也有迪拜的支持者一掷千金,支持了1000美元。

uArm团队现在有四个人,整个团队的平均年龄是25岁。2013年11月离开原来公司创业。用他们自己的话说,现在四个人的配置已经基本可以保持公司的正常运营。团队里的邓世韬是一个全能的CEO,机械电子软件网站都很精通,公司的网站就是他花了一天的时间搭出来的。王勇是一个很能吃苦耐劳的机械工程师,之前在模具厂待过,经验丰富。乐恒是一个会砍价的硬件攻城狮,今年刚刚研究生毕业,负责uArm电子部分的设计和生产。汪永旭是一个懂技术的运营和销售,主要与客户打交道。

团队在Kickstarter项目众筹期间还吸纳了一名传奇高中生谷逍驰,当时还在美国游学,为团队的Kickstarter筹款贡献了很大的力量。目前他已经离队组建了自己的团队,在做自己的项目,今年十月份会去剑桥读大学。


2013年3月7日,众筹结束,总计筹款25万美元。由于一开始没有预计到项目会这么成功,在众筹开始的时候把发货期定在了五月,众筹结束之后团队将要面对的是四个人、两个月、一千套出货,一切都是从零开始。考虑到Kicstarter上的中国项目本身就不是很多,平台在初期的时候对中国的项目也卡的很严,如果延期发货可能会对后来的中国项目上Kickstarter有不利的影响,整个团队不眠不休两个月,终于在2014年5月14日完成了所有的发货。

uArm团队说在这个过程中,团队得到了很多人无私的帮助,尤其是PCH公司,对团队的顺利发货给予了很大的帮助。

团队现在在深圳的关外的关外的沙井租了一个三室一厅的小房子,正在与早期的支持者积极沟通,研发新的版本,预计将于今年9月发布。

我们有一个梦想,但是没有钱

与很多去Kickstarter上众筹的团队类似,他们最初去Kickstarter上筹款也是因为没有钱,只不过一开始出来创业的时候,他们想要做的方向并不是机械臂,而是一个更烧钱的项目。uArm只是用来养活团队做的一个小项目,所以一开始就只设定了5000美金的目标,众筹的时间也选在了有假期的春节,希望能靠这笔钱再支撑一段时间。只是,后来的发展和进展完全出乎了团队成员的意料。

众筹结束后,uArm只在官网接受预定,不过订单持续不断。这也让uArm重新规划了团队发展的方向。现在他们已经放弃了其他项目,专心开发机械臂。

天使用户是最可爱的

提到众筹的最大收获,很多团队都会提起天使用户。早期用户往往是忠实粉丝,会为产品改进提供宝贵的意见。这一点uArm团队的感受更深,他们的天使用户已经不仅仅是一个建议者,很多用户已经直接参与到这个项目中来了。

为了让用户尽早收到产品,uArm选择了最正规的UPS(全球三天到货),巴西、希腊的支持者需要额外交100欧元的关税(uArm的预售价格为229美元),这些用户非但没有抱怨,反而去官方页面调侃说自己的国家直接把uArm认定成了专业设备。

发货时,软件还有缺陷,一些天使用户收到 uArm,使用过程中操作不当,舵机有烧毁的情况,这些用户都没有抱怨,直接重新又购买了零件,对于缺陷造成的问题,团队是可以免费给予更换,结果用户愿意自己花钱来购买。

团队的四个成员英语都不太好,最初发的官方公告中总会有语法错误,有一批忠实的支持者主动发邮件联系团队,主动要求帮uArm在公告发布前提前校正文案。

PCH的CTO John看到项目后,主动发邮件联系他们,也因为特别喜欢这个项目,无私地提供了很多帮助。

可能除了朝鲜外,其他国家都有人买uArm

uArm团队说,他们的支持者遍布世界各地,让团队有机会重新学习下世界地理,“可能除了朝鲜外,其他国家都有人买uArm”。当然,最大的支持者还是来自美国,其次是欧洲德国,然后是日本,国内也有一些支持者。这也和这些国家的工程师文化、机械文化有关。

支持者中有个人爱好者,有高校实验室,有研究机构,有科技媒体,还有自动化公司,甚至还有服装设计公司购买uArm。

我们不敢做宣传

uArm在量产时也出了一些状况,他们选用的亚克力面板厚度不常见,PCH帮忙联系了三菱(苹果MAC背后苹果Logo材料的生产商)专门定制,但因为发货日期临近,最后还是高价找了一家公司做定制。面板的激光切割合格率比较低,最初的产品在激光切割完还需要手工钻孔矫正。第一代的版本组装比较复杂,一套机械臂的平均组装时间在3到4个小时。所以现在也不敢去做太多的推广工作,只在官方网站上有预售。

不少国内外的知名零售渠道商业在联系他们,现在也不敢贸然答应。现阶段,uArm主要跟国内外的一些教育机构和科研机构合作,已经有大陆、中国台湾、美国的大学已经敲定合作,正在一起开发课程,还有一些正在洽谈中。

uArm说,他们也曾考虑过重新设计一版适合量产的产品,但最终还是听取了Makerbot的创始人Zach Hoeken的建议,吸取了Makerbot的教训,将精力放在uArm升级版上。(Makerbot当时拿到早期融资后,急着开模来做下一版产品,但由于缺乏经验,这个项目最终失败了,浪费了很多时间、精力和财力。)

最新的升级版在现在版本上做了很大的改进和提高,组装会容易很多。目前他们已经做出了第一版的3D打印模型。

主攻教育市场,主打机器人教育平台

现在国内外都很重视机器人这块,比如美国就专门推出STEM计划,每年的经费可以达到上亿美元。这其实也是一个很大的市场。在教育领域,类似NAO、PR2等机器人都太过昂贵,而其他廉价的机器人性能和质量都没有特别好,真正的工业机器人离教育领域又很遥远。接下来,UFactory会针对学校推出廉价版本的机械臂,希望能够以质优价廉的机器人抢占教育市场。

未来随着类似uArm这样的机器人普及,用户也需要被科普、教育。uArm之前做过开源类的机械硬件与电子想结合的开放平台,可以搭建针对开发者的教育平台。现在uArm强调用户体验,积累这方面的经验和内容,未来可以肩负起教育用户的任务。

卡位,等待颠覆的时机

作为一款极客类的产品,uArm看起来很不太接地气。uArm其实也有很清晰的商业发展规划。只是目前其中牵涉到不少大公司和商业机密,特别嘱咐我暂时不要写出来。

创业没那么简单,但也没有那么难

跟uArm的人聊过天,听他们讲完这个既欢乐又有点“奇葩”还满是血泪史的故事,我一直在想,为什么这个uArm项目会那么受欢迎,会出现那么多治愈系天使用户,会有PCH这样的公司无私相助,会有Zach Hoeken这样的大牛青睐?

毫无疑问,这是个极具极客范、机械感的产品,对于创客来说肯定有一种惺惺相惜、相见恨晚的感觉,以至于很多人觉得这个项目是uArm团队在帮助自己完成梦想。

但更深层的原因,也许这就是大势所趋。工业机器人消费级化是潜在的需求与趋势,只是很多人还没有察觉出来。这让我想到了吴军在《浪潮之巅》里的一段话:

近一百多年来,总有一些公司很幸运地、有意识或者无意识地站在技术革命的浪尖之上。一旦处在了那个位置,即使不做任何事,也可以随着波浪顺顺当当地向前漂个十年甚至更长的时间。在这十几年间,它们代表着科技的浪潮,直到下一波浪潮的来临。

花絮1:

由于uArm在的沙井离市区太远了,交通极不便利,很多投资人都不愿意来了,有投资人会直接跟他们说:“等你们搬到南山了,我再去你们那看看吧”。

虽然他们讲创业史讲的很欢乐,但其实这个过程还是很艰辛的。加班是肯定的,通宵也是有的。为了省钱,他们现在还没有装空调。

花絮2:

汪永旭特别要求我一定要再上这条:感谢女朋友长期的零食供应,他们现在又断粮了。

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活在两年后的超级技术乐观主义者。微信:15300063873

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2014-07-12

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