回望地球:平民宇航员的太空旅行

来咖智库2021-09-18
亿万富翁最新的太空任务雄心勃勃。

SpaceX有史以来首次把平民送上了地球轨道。

狭小、封闭的环境是真人秀电视节目的最爱,更是太空旅行所必须的。这两者在未来交汇的趋势看来早已不可逆转。9月16日,四名平民宇航员在佛罗里达州的发射将此变成了现实。现在,通过航天机构或有关公司的Youtube频道直播太空发射活动已经司空见惯。Netflix的Youtube频道在东岸黄金时段对于此次发射任务进行了的直播,这将成为该公司正在制作的纪录片“倒数:Inspiration4航天任务”的素材。该任务的镜头将被用于制作该系列纪录片正片长度的最终集,并在本月底前播放。

Inspiration4任务由Shift4 Payments创始人Jared Issacman提出创意并资助。近几个月以来,非常富有的企业家上太空已成为一种趋势:Richard Branson通过自己创立的Virgin Galactic公司建造的火箭飞到85公里高度;Jeff Bezos也乘自己Blue Origin公司发射的New Shepard火箭上的胶囊仓升到了107公里的高度。

Issacman先生的旅行则有所不同。这不是为了炫耀他自身的装备,而是享受由他人(Elon Musk创立并运营的SpaceX公司)提供的机会,同时为田纳西州孟菲斯市的St Jude儿童研究医院筹款。

此次旅行也更有野心。与Richard爵士和Bezos先生越过主观界定的大气上界的“太空”那条线后就直接扑通掉下来不同,Issacman先生及3位伙伴通过SpaceX的Falcon 9发射器驱动,全面实现了绕轨道运行。几个小时内,他们的Dragon2航天飞船将其轨道高度提升至575公里,比国际空间站还高150公里。就像Netflix纪录片即将骄傲展示的那样,他们能够通过一个装在Dragon2上面的透明穹顶观望太空并回望地球。9月19日,在绕行40圈后(40次日出,40次日落),他们将重新进入大气层,并坠落在大西洋。在全球夜空晴朗的地方,懂得寻找方位的人将都能看到他们这3天的游历过程。

就像所有大型火箭一样,此次发射也是蔚为壮观,但也是常规操作。其在大西洋上空的弧形轨迹,与SpaceX为NASA提供的接送宇航员到国际空间站合约中的路线大体一致。凭借那张合约,SpaceX才进入了载人航天领域。在主业运营后,该公司正在探索开拓旅游副业。

就连飞行硬件也很相似。Inspiration4名为Resilience的胶囊仓曾在去年国际空间站旅程中使用过。本次任务的Falcon 9火箭的第一段(起飞9分钟后落回到SpaceX名为Just Read The Instructions的无人船上)已经是第三次飞行了。这体现了SpaceX在开发可重复使用硬件方面的开创性成功,体现出其已打消了客户使用翻新推进器或翻新胶囊发射卫星甚至是发射自己时的疑虑。即便是曾经犹豫不决的美国五角大楼,现在也乐于接受重复使用发射器的想法了。衡量该公司杰出性的另一个尺度是,Resilience只是目前在轨的三个Dragons飞船中的一个:她的姐妹船Endeavour从4月起就在国际空间站停靠了,另一个未命名的货运版本胶囊也在8月底抵达了那里。

Issacman先生曾被英国报纸Guardian的“Countdown”评论形容为“稀有动物,真正有风度的亿万富翁”,他在Inspiration4任“指挥官和捐助者”。陪同他的同伴包括:小时候也曾在St Jude就医的医师助理Hayley Arceneaux;担任本次任务驾驶员的亚利桑那州Tempe社区学院教授Sian Proctor;另一家航天公司Lockheed Martin的工程师Chris Sembroski。

尽管这四个人在演出开始前就已经选定了——Sembroski的座位是以St Jude医院为受益机构活动的奖品;Proctor博士在Shift4开展的竞争中胜出——他们还都是很上镜的。再加上他们现在所处的新奇环境,也足够吸引观众了。然而,值得指出的是,尽管真人电视节目和太空探索在需要狭窄空间方面一致,但它们对于冲突和意外的态度截然不同:电视制作人渴望这些因素,太空任务指挥者则避之不及。

对于实时冲突和人际竞争来讲,宇航员选择流程也许会比后面的飞行更有戏。Axiom Space作为一家希望将来打造私营空间站的公司,同时也在向私人公民销售乘SpaceX飞船访问国际空间站的票,这也是与NASA协议的一部分。这些将很有可能成为超级富豪的特权。而去年5月,Discovery频道宣布,其推出的“谁想成为宇航员”真人秀比赛的胜者将成为Axiom的乘客之一。

毫无疑问,未来将会有更多机会。日本企业家前泽友作与SpaceX签署了绕月旅行的合同。这场名为#dearMoon的历险也许几年后才会进行,因为其需要Musk先生的公司雄心勃勃的名为Starship新火箭的服务。该火箭还没有完成首次轨道飞行,并且其具体覆盖范围还不明朗,但这成为真人电视节目的元素甚至真人秀竞赛的机会很大。

有些人会受到这一切的激励,这也是Issacman先生等人的目的所在。其他人则无疑会更加愤世嫉俗:很难把亿万富翁、彩票获奖者、真人秀选手才能参加的旅行作为严肃的“太空民主化”来对待。

他们的不安有其历史根源。广播使太空旅行变得内在不真实的理念可以追溯到阿波罗时期。在首次登月后,美国记者兼广播制作人Robert Lewis Shayon在Saturday Review中写道:“只要将来探险者去的地方有摄像机陪伴,他们就成为了演员,登场和退场都在面对多星球观众。此后不再会有纯粹发生的事件(如果曾经有过的话),每件事都将成为争取宇宙收视率公司尼尔森的数据的舞台表演。”

本文来自微信公众号 “来咖智库”(ID:laikazk),作者:豆豆,36氪经授权发布。

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