20年间仅8人参加过太空旅游,明年前往太空旅客数量将翻倍

36氪的朋友们2021-05-08
私营太空公司的崛起似乎将使普通人更容易进入太空。

编者按:本文来自腾讯科技,审校 金鹿 ,36氪经授权发布。

5月7日消息,对大多数人来说,登上其他星球可能只是遥不可及的梦。但在2001年4月28日,富商丹尼斯·铁托(Dennis Tito)实现了这个毕生目标,尽管他不是专业宇航员。铁托花费2000万美元购买了俄罗斯“联盟号”飞船上的一个座位,成为首位参观国际空间站的游客。在那之后的20年里,只有7人效仿铁托的经历。但仅在接下来的12个月里,前往太空的旅客数量有望翻倍。

长期以来,美国宇航局(NASA)始终在犹豫是否接待太空游客,所以俄罗斯一直是那些寻求体验这种极端冒险的人的唯一选择。然而,私营太空公司的崛起似乎将使普通人更容易进入太空。随着SpaceX和蓝色起源等公司希望在太空中建造人类基地,太空旅游成为向公众展示太空旅行安全性和可靠性的一种方式。

丹尼斯·铁托(左)与两名俄罗斯宇航员合影,他是首位进入太空的普通公民,在国际空间站停留了1个多星期

像铁托这样的太空飞行费用相当昂贵,但这是有原因的。火箭必须燃烧大量昂贵的燃料才能飞得足够高、足够快,最终进入地球轨道。另一种更便宜的方式是亚轨道发射,火箭飞得足够高,到达太空边缘后直接落下。乘客在亚轨道旅行中也可以体验到失重状态和令人难以置信的美景,而且这些发射更容易实现。

这两种方法的难度和成本都意味着,通常只有国家才能探索太空。不过,这种情况在20世纪90年代开始改变,因为许多企业家开始进入太空领域。由亿万富翁担任首席执行官并领导的三家公司已经成为主要参与者,分别是维珍银河、蓝色起源以及SpaceX。虽然还没有人将付费私人客户带到太空,但所有人都预计这些公司在不久的将来会这样做。

英国亿万富翁理查德·布兰森(Richard Branson)创业不仅出于商业目的,也建立在他对冒险的热爱上。在追求太空旅游的过程中,布兰森也充分利用了这两大因素。他在收购SpaceShipOne公司后成立了维珍银河公司,该公司通过建造第一艘可重复使用的宇宙飞船获得了Ansari X大奖。从那时起,维珍银河始终在寻求设计、建造和飞行更大的SpaceShipTwo,它可以在亚轨道飞行中搭载多达6名乘客。

埃隆·马斯克(Elon Musk)和杰夫·贝索斯(Jeff Bezos)分别是太空探索技术公司SpaceX和蓝色起源公司的创始人,他们在21世纪初开始了自己的创业。虽然布兰森预计2009年将向游客开放这项业务,但维珍银河遇到了许多重大障碍,包括2014年一名飞行员在坠机事故中丧生。事故发生后,工程师们发现这艘飞船的设计存在重大问题,需要进行修改。

马斯克担心某种灾难可能会让地球无法居住,他对在让人类成为多行星物种方面缺乏进展感到沮丧。为此,马斯克于2002年创立了SpaceX,目标是首先开发可重复使用的发射技术,以降低进入太空的成本。从那时起,SpaceX的猎鹰9号火箭和龙飞船取得了成功。SpaceX的最终目标是让人类在火星上定居,将付费客户送上太空只是过渡之举。马斯克说,他希望表明太空旅行可以很容易地完成,旅游业可能会提供收入来源,以支持更大的、以火星为重点的星际飞船系统的开发。

受物理学家杰拉德·奥尼尔(Gerard O‘Neill)的启发,贝索斯的希望不仅仅是将人类和工业扩展到火星,还要扩展到整个太空中。成立于2004年的蓝色起源公司也在缓慢而悄悄地开发可重复使用的火箭。它的“新谢泼德”号火箭于2015年首次成功发射,最终将为游客提供类似于维珍银河的亚轨道太空之旅。对贝索斯来说,这些发射代表着让太空旅行变得常规化、可靠而方便,作为进一步太空探索的基石。

SpaceX已经开始向公众出售座票,并计划未来使用其星际飞船火箭将人送上火星

现在,SpaceX是那些想要进入太空并绕地球飞行的人的唯一选择。该公司目前计划进行两次太空旅游:第一次计划最早在2021年9月进行,由亿万富翁贾里德·艾萨克曼(Jared Isaacman)资助。另一次旅行计划于2022年进行,由初创企业Axiom Space组织。这些旅行将是昂贵的,飞行和在国际空间站停留的费用为5500万美元。高昂的成本导致许多人警告说,太空旅游可能会加剧贫富不平等。

蓝色起源和维珍银河的亚轨道旅行在成本上要合理得多,两者的价格都在20万美元到25万美元之间。蓝色起源似乎是最接近允许付费客户登机的,该公司在最近的一次发射后表示,载人飞行任务将“很快”进行。维珍银河继续测试SpaceShipTwo,但旅游飞行的具体时间表尚未公布。

虽然这些飞行的费用很高,但需要注意的是,铁托2001年花费了2000万美元进入太空,这笔钱很快就可以支付蓝色起源航空公司100次太空飞行的费用。对于新一代太空探险家来说,从太空观看地球的经历可能无法单纯用金钱来衡量。 

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